July 28, 2021

Les baleines, une histoire aussi grande que le monde

La culture et la langue sont deux caractéristiques associées à l’humanité. Cependant, la thèse de la série documentaire de National Geographic afin de Disney+ Les secrets des baleines retentit : « Trois années de tournage révèlent une vérité extraordinaire. Les baleines ont une culture », explique le narrateur, l’actrice. Sigourney Weaver. Produite par James Cameron, la série en quatre épisodes raconte le suivi que le photographe spécialisé dans la vie sous-marine Brian Skerry fait de quatre espèces : orques, Baleines à bosse, les bélugas et les cachalots. Après les avoir vus, il est très difficile de nier que les cétacés gèrent leurs propres formes de communication et subsistent grâce aux traditions partagées par les différents troupeaux qui se transmettent des mères aux enfants.

Beaucoup de ses images sont tout simplement incroyables et d’une beauté magnétique : cachalots faisant la sieste ; des bélugas naviguant sur la glace et jouant ; les orques volant le hareng aux pêcheurs norvégiens et apprenant à leurs petits à chasser le phoque ou la raie ; les baleines à bosse pêchant, sortant de la mer la gueule ouverte en grands groupes pour se régaler, ou allaitant en nageant. Le spectateur passe la moitié d’une série à se demander comment ils ont réussi à tourner quelque chose comme ça, parce que le Baleines Ils sont énormes, sans aucun doute, les plus gros animaux de la planète, mais ils ne sont pas du tout faciles à étudier. Ils ne sont pas particulièrement insaisissables – observer les cétacés est une activité à laquelle des dizaines de milliers de personnes se joignent chaque année – mais ils ont tout l’océan pour disparaître dans l’immensité des vagues.

Le narrateur du documentaire prononce à plusieurs reprises la phrase « les baleines sont comme nous » pour illustrer que, sans des formes de communication sophistiquées et sans leur culture partagée et solidaire, elles ne pourraient pas survivre. Bien que cela ne signifie pas qu’ils sont comme les humains : ce sont des mammifères, mais leur expérience du monde ne pourrait être plus éloignée de la nôtre. Les baleines ont été considérées comme des monstres pendant des siècles, transformées en êtres fantomatiques et mortels –Moby Dick– chassés au bord de l’extinction et récupérés, à partir des années 70, comme les plus grands représentants du mouvement environnemental – « Sauvez les baleines » était l’un de ces slogans qui ont marqué une époque et ont sûrement changé le monde.

“Avec les baleines, les mouvements environnementaux occidentaux ont appris pour la première fois à raconter une histoire aussi grande que le monde”, écrit l’écrivain australien. Rebecca Giggs dans son dernier livre Brasses. Le monde dans la baleine. « Les campagnes anti-chasse du début des années 1980 étaient basées sur l’idée qu’elles devaient être considérées comme le patrimoine universel de toute l’humanité et que les peuples du futur, quelle que soit leur nationalité, méritaient de vivre sur une planète qui ne l’aurait pas fait. ont été dépouillés de ses plus gros animaux », poursuit Giggs, qui réside à Perth, sur la côte ouest de l’Australie, l’une des grandes routes de migration des baleines.

Le spectateur passe une demi-série à réfléchir à la façon dont il a réussi à tourner quelque chose comme ça

C’est précisément à cette époque, se souvient Giggs, que les disques, puis les vinyles, qui reproduisaient les communications des baleines, sont devenus à la mode. Un album de 34 minutes, Chants de la baleine à bosse (Chants des baleines à bosse), de Roger Payne, s’est vendu à des millions d’exemplaires à travers le monde depuis sa parution en 1970. Il semblait alors quelque chose d’exotique et lointain, d’incompréhensible, comme si la nature voulait nous dire quelque chose à travers des sons étranges et sophistiqués émis par les baleines. La série démontre à quel point la science a avancé dans l’étude des communications de ces animaux.

Le photographe Brian Skerry aperçoit un épaulard en train de chasser dans le documentaire
Le photographe Brian Skerry aperçoit un épaulard en train de chasser dans le documentaire “Les secrets des baleines”.National Geographic

Dans un chapitre, plusieurs scientifiques enregistrent et étudient les sons émis par différents groupes de baleines à bosse et il ne fait aucun doute qu’ils communiquent pour effectuer des tâches, comme la pêche, ou pour que les adultes sachent toujours où se trouvent leurs petits. Peut-on parler de langues ? Les baleines conversent-elles ? Sont-ils appelés par des noms propres ? ils chantent? Le documentaire ne peut répondre à certaines questions qui restent encore un mystère, mais il montre clairement que ces animaux ont construit des sociétés complexes et uniques, qui changent selon les espèces et les groupes au sein d’une même espèce. Les sons émis par les orques, les bélugas, les baleines à bosse et les cachalots sont très différents, mais ils définissent des modèles de comportement sophistiqués dans la vie du groupe.

Dans les années 70, les chants des baleines servaient à avertir du danger qu’elles couraient. “Les voix des baleines, de loin, ont illustré ce que cela signifiait d’entendre une extinction planétaire”, a déclaré Giggs. “Le fait que les vocalisations des baleines soient entrées dans la sphère publique comme les sons d’un monde en voie de disparition n’était pas une simple coïncidence.” Maintenant, il est important de se rappeler que nous ne sommes pas la seule intelligence sur Terre. Des éthologues comme Carl Safina ont montré que la difficulté à comprendre comment les animaux pensent ne signifie pas qu’ils ne pensent ni ne ressentent. Dans son livre Esprits merveilleux consacre un chapitre aux orques les décrivant comme « intelligentes, maternelles, vivaces, coopératives, très sociales et dévouées à la famille ». “Ce sont comme nous des êtres à sang chaud producteurs de lait, des mammifères avec une personnalité pas si différente de la nôtre”, ajoute le chercheur américain.

Une baleine à bosse dans une image du documentaire 'Les secrets des baleines'.
Une baleine à bosse dans une image du documentaire ‘Les secrets des baleines’.National Geographic

Les secrets des baleines montre les techniques de chasse que différentes familles d’épaulards ont adoptées. Ils ont deux caractéristiques communes : dans chaque cas ils sont très différents, adaptés à leur environnement, et ne peuvent se faire que par apprentissage. C’est donc un héritage culturel qui ne dépend pas de l’instinct, mais d’un enseignement patient et dévoué. Les enseignantes sont toujours les grands-mères, car ce sont des sociétés matriarcales. Il est étonnant de voir comment un groupe d’épaulards en Nouvelle-Zélande chasse les raies pastenagues : ils ont découvert que s’ils retournent l’animal, il est immédiatement drogué. La matriarche le retrouve grâce à son radar sophistiqué, le retourne et, une fois endormi, est remis au reste du groupe, qui apprend en mangeant.

Ils sont comme nous, des êtres à sang chaud producteurs de lait, des mammifères avec une personnalité pas si différente de la nôtre.

Carl Safina

Observer une baleine dans la mer peut être une expérience merveilleuse, mais aussi un peu frustrante. A moins qu’il ne s’agisse d’un cachalot, qui montre sa queue en submergeant, ou d’une des espèces qui saute hors de l’eau, au début on ne voit pas grand chose : un dos, une nageoire, une tache énorme, un jet qui sort de la mer. Se faire une idée des dimensions de l’énorme animal n’est pas facile. “Voir des baleines dans la nature m’a redonné un enfant”, écrit-il. Philippe Hoare au Léviathan ou la baleine, un essai historique sur la relation de l’humanité avec ces animaux. « Je me suis souvenu de ce qui m’avait toujours fasciné chez ces êtres étranges : leur taille, la grande variété de formes qu’ils prennent, un catalogue complexe et coloré qui va du petit marsouin au grand rorqual commun et au mystérieux cachalot. Le documentaire ne peut pas emmener le spectateur à la mer, mais il lui montre tout ce qui est presque impossible à voir dans l’océan.

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