July 24, 2021

New Shepard de Blue Origin transporte Jeff Bezos et trois membres d’équipage dans l’espace et à l’arrière – TechCrunch

Blue Origin a terminé avec succès son premier lancement en équipage mardi, envoyant quatre passagers humains dans l’espace, dont le fondateur de la société, Jeff Bezos. Résultat de milliards de dollars d’investissements, de dizaines de lancements d’essais et de quelques petites querelles parmi les fondateurs ultra-riches, le triomphe du New Shepard, ainsi que celui de Virgin Galactic au début du mois, annonce sans aucun doute l’aube d’une nouvelle ère spatiale. tourisme.

C’était tout un spectacle médiatique. La mission a eu lieu au Launch Site One, l’installation tentaculaire et secrète de Blue Origin qui se trouve à environ trente miles au nord de la petite ville de Van Horn, au Texas. Tous les hôtels de Van Horn et des villes voisines n’avaient plus de chambres dans les jours précédant le lancement alors que les spectateurs se rendaient pour l’événement ; pendant ce temps, un énorme troupeau de points de vente locaux, nationaux et en ligne (y compris le vôtre) a envahi le site de presse dès 02h30 CST. Malgré quelques appels prématurés de pluie aux premières heures de la matinée, le ciel est resté dégagé et les choses ont pour la plupart respecté le calendrier.

L’équipage de quatre personnes – dont Bezos, son frère Marc, Oliver Daemen, un étudiant de 18 ans, et le pionnier de l’aviation et vétéran de Mercury 13, Wally Funk, sont sortis du centre de formation et ont attrapé un SUV électrique Rivian R1S sur la rampe de lancement environ 45 minutes avant le lancement. (Bezos a conduit un pick-up Rivian R1T jusqu’au site d’atterrissage de la fusée après son dernier test, un clin d’œil à Amazon investissement conséquent dans le démarrage EV). L’équipage a escaladé la tour de lancement et a pris un bref répit dans un abri adjacent, avant de monter dans la capsule, surnommée RSS First Step.

Il y a eu une brève attente à T-15 minutes, ce qui a entraîné un léger retard du lancement. New Shepard a décollé à 8h11 CST. Ils passèrent la ligne Kármán (nous en parlerons plus tard) à 8h15 ; la séparation de la capsule a suivi et le propulseur est revenu au site de lancement de manière autonome et avec un fort boom à 8h19. La capsule avec équipage a flotté lentement vers la Terre via un parachute, touchant la terre à 8h22 pour un temps de vol total de onze minutes.

Le vol était le résultat de quinze tests de la fusée suborbitale réutilisable New Shepard, y compris un lancement de répétition en avril qui comprenait une série de préparatifs de vol et un équipage fictif embarqué (puis débarqué avant le décollage) dans la capsule. Blue Origin rejoint maintenant son rival Virgin Galactic dans un très, très petit groupe de sociétés spatiales commerciales pour envoyer des citoyens privés en orbite.

Daemon a été ajouté à l’équipage après le gagnant de l’enchère anonyme, qui a enchéri 28 millions de dollars pour le siège, a dû se retirer en raison d’un conflit d’horaire. CNBC a rapporté que le père de Daemen, PDG de la société de capital-investissement néerlandaise Somerset Capital Partners, a placé la deuxième offre la plus élevée. Daemen est la plus jeune personne à être allée dans l’espace à 18 ans, et Funk est la plus âgée à 82 ans.

La route vers l’espace

Bezos a fondé Blue Origin en 2000, six ans après avoir lancé le géant du commerce électronique Amazon. La société s’est concentrée sur le tourisme spatial et considère ce vol comme la preuve de concept requise pour commencer à voler des clients. À cette fin, la capsule New Shepard dispose de grandes fenêtres adaptées au tourisme – les plus grandes de l’histoire des vols spatiaux, selon la société. “Ces fenêtres représentent un tiers de la capsule, vous plongeant dans l’immensité de l’espace et des vues qui changent la vie de notre planète bleue”, indique-t-il sur le site Web de Blue Origin.

Le lancement est également l’aboutissement de semaines de querelles entre Bezos et son rival milliardaire dans l’espace, Richard Branson, qui était à bord de son propre vol vers l’espace 10 jours plus tôt. Mais malgré ostensiblement battre Bezos au coup de poing, une grande partie des combats portait sur ce qui compte réellement comme espace – et si VSS Unity, l’avion spatial propulsé par fusée de Virgin Galactic, y est réellement allé.

Crédits image : Origine bleue

Le kerfuffle est au-dessus de ce qu’on appelle la ligne Kármán, une frontière imaginaire internationalement reconnue de l’espace qui se trouve à environ 60 miles au-dessus de la Terre. VSS Unity a volé à environ 51,4 milles – au-dessus de la limite reconnue par la NASA. “Dès le début, New Shepard a été conçu pour voler au-dessus de la ligne Kármán, donc aucun de nos astronautes n’a d’astérisque à côté de leur nom”, a tweeté Blue Origin deux jours avant le lancement de Virgin. Le tweet également inclus une petite infographie jetant plus d’ombre sur les vols Virgin.

Ce n’est que le début pour Blue Origin. La directrice des ventes d’astronautes, Ariane Cornell, a déclaré lors d’un briefing préalable à la mission le 18 juillet qu’elle avait “discuté avec de nombreux [Blue Origin’s] futurs clients qui ont signé pour les vols suivants. Elle a ajouté que la compagnie avait l’intention de lancer deux autres vols cette année, le PDG Bob Smith estimant qu’un deuxième vol New Shepard en équipage pourrait avoir lieu en septembre ou octobre.

Qu’est-ce que cela signifie pour le reste d’entre nous (comme pour ceux qui n’ont pas quelques millions supplémentaires flottant dans nos comptes bancaires) ? Alors que la soi-disant course à l’espace des milliardaires est une petite querelle, les lancements respectifs de Blue Origin et de Virgin Galactic sont probablement les hérauts d’une nouvelle ère de voyages dans l’espace pour les consommateurs et les scientifiques. Ce sera limité aux riches au début, mais comme TechCrunch Alex Wilhelm se dispute, les coûts vont baisser et plus d’humains iront dans l’espace – y compris des scientifiques et des chercheurs, peut-être même moi ou vous.

Au cas où vous l’auriez manqué, vous pouvez visionner l’intégralité du lancement sur le livestream archivé de Blue Origin ici :