July 29, 2021

EXPLICATEUR : Comment Richard Branson pilotera sa propre fusée dans l’espace

Virgin Galactic est sur le point de devenir la première entreprise de fusées à lancer le patron dans l’espace

Virgin Galactic deviendra la première entreprise de fusées à lancer le patron lorsque Richard Branson s’attachera à l’un de ses avions spatiaux élégants et brillants ce week-end.

L’aventurier et fauteur de troubles qui se décrit lui-même se joindra à cinq employés de l’entreprise pour le vol d’essai de dimanche depuis le désert du sud du Nouveau-Mexique – le quatrième voyage de l’entreprise au bord de l’espace.

Branson s’est affecté au premier équipage à grande échelle de Virgin Galactic, devançant Jeff Bezos de Blue Origin, un lanceur de fusée encore plus riche cherchant à se lancer dans l’espace. Le décollage de Bezos est prévu pour le 20 juillet depuis l’ouest du Texas.

Un bref aperçu du trajet et de la compagnie de Branson :

PATRON À BORD

Juste une semaine avant d’avoir 71 ans, le fondateur de Virgin Group, né à Londres, dit qu’il n’a “pas du tout peur et que c’est le rêve d’une vie” de voyager dans l’espace. Le fanatique de fitness de longue date a fait des efforts supplémentaires pour se préparer au bref vol de va-et-vient. « Je suis dans la soixantaine maintenant, alors soit tu te laisses aller, soit tu te mets en forme et profite de la vie. » Sa femme, ses enfants et ses petits-enfants seront là alors qu’il montera à bord de l’avion-fusée qui est attaché à un avion à double fuselage pour le décollage. Pendant les trois à quatre minutes d’apesanteur, “Je vais regarder notre belle Terre et la prendre et réalisez que seulement 500 autres personnes ont fait cela. Plus proche de 600, en fait, mais toujours un nombre relativement petit. À l’atterrissage, il célébrera avec “un grand, grand sourire sur mon visage”.

QUI D’AUTRE VOLE

Deux pilotes sont nécessaires pour piloter l’avion-fusée à partir du moment où il est libéré du vaisseau-mère pour tirer dans l’espace jusqu’à ce qu’il glisse vers une piste. Ce sera le troisième voyage dans l’espace pour le pilote en chef David Mackay, un pilote d’essai d’origine écossaise pour la Royal Air Force qui a ensuite volé pour Virgin Atlantic de Branson, et le deuxième pour l’instructeur de vol en chef Michael Masucci. L’instructeur en chef des astronautes Beth Moses, un ancien ingénieur de la NASA, lance également pour la deuxième fois. L’ingénieur en chef des opérations Colin Bennett et Sirisha Bandla, vice-présidente, rejoignent Branson en tant que recrues spatiales. Les six seront pris en charge par les pilotes de vaisseau mère CJ Sturckow, un ancien astronaute de la NASA, et Kelly Latimer.

AVION FUSEE

L’avion spatial de Virgin Galactic, Unity, décollera attaché à un double avion spécialement conçu surnommé Eve d’après la défunte mère de Branson. Après avoir atteint près de 50 000 pieds (15 000 mètres), l’avion sera relâché et tombera pendant un instant ou deux avant que son moteur de fusée ne s’allume pour envoyer l’engin dans une montée raide vers l’espace, dépassant les 3 G, ou trois fois la force de gravité de la Terre. . Le moteur s’éteindra une fois que l’engin atteindra l’espace – une altitude maximale d’environ 55 milles (88 kilomètres) est prévue – enveloppant le navire en silence alors que tout le monde sauf les pilotes se déboucle, flotte et regarde par les 17 fenêtres la Terre et le vide noir. de l’espace. Après quelques minutes d’apesanteur, les occupants s’attacheront alors que l’avion se réoriente pour l’entrée – repliant ses ailes, puis les repliant selon une technique unique connue sous le nom de mise en drapeau. L’avion-fusée planera en arrière, à la manière d’une navette spatiale de la NASA, pour conclure environ 15 minutes de vol libre.

RECORD DE PISTE

Fondée en 2004, Virgin Galactic a fait ses débuts lorsque Branson s’est associé au concepteur d’avions Burt Rutan pour fournir la technologie de vaisseau spatial nécessaire. Un test de moteur-fusée en 2007 dans le désert de Mojave en Californie a fait trois morts et trois autres blessés. Puis, en 2014, l’avion-fusée Enterprise – du nom du navire “Star Trek” – s’est brisé lors d’un vol d’essai, tuant un pilote et blessant grièvement l’autre. Unity, le vaisseau de remplacement nommé par le regretté physicien Stephen Hawking, a commencé les essais en vol en 2016. Il a effectué son premier voyage au bord de l’espace avec deux pilotes en 2018 et le deuxième en 2019, les deux fois depuis Mojave. Les opérations se sont déplacées vers le Spaceport America du Nouveau-Mexique, d’où l’avion s’est envolé le 22 mai pour réaliser le troisième vol spatial de l’entreprise.

ET APRÈS

Après le lancement de Branson, Virgin Galactic prévoit deux autres vols d’essai cet été et cet automne avant d’inviter des clients payants à bord. Le prochain comprendra plus d’employés de l’entreprise, et le dernier aura des membres de l’armée de l’air italienne qui mèneront des recherches. Si tout se passe bien, le premier des plus de 600 détenteurs de billets confirmés montera à bord l’année prochaine. La société prévoit de rouvrir les réservations une fois que Branson aura augmenté. Les billets initiaux ont coûté 250 000 $; aucun mot sur si cela va changer. Branson promet une surprise après son trajet pour “donner à plus de gens la chance de devenir astronaute – parce que l’espace nous appartient à tous”. Pendant ce temps, des scientifiques font la queue pour des manèges de recherche, y compris Alan Stern du Southwest Research Institute, qui était à l’origine de la mission New Horizons de la NASA vers Pluton et au-delà.

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Le département de la santé et des sciences de l’Associated Press reçoit le soutien du département de l’enseignement des sciences du Howard Hughes Medical Institute. L’AP est seul responsable de tout le contenu.

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