June 23, 2021

Pourquoi n’y a-t-il toujours pas de vaccin contre le VIH alors qu’un an a suffi pour en développer plusieurs contre le Covid-19 ?

Quarante ans après la première alerte sida le 5 juin 1981, il n’existe toujours pas de vaccin contre le sida. Il n’y a pas de remède contre le SIDA : les personnes vivant avec le VIH sont obligées de suivre un traitement à vie. A l’inverse, les chercheurs ont réussi une course exceptionnelle contre la montre contre le coronavirus. En moins d’un an, plusieurs vaccins contre le Covid-19 ont été autorisés. Comment expliquer un tel décalage ?

Le VIH et le coronavirus sont en fait deux virus très différents, explique Christine Rouzioux, professeur émérite en virologie à la faculté de médecine René-Descartes (hôpital Necker), membre de l’Académie nationale de médecine et de l’Académie nationale de pharmacie.

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Vous souvenez-vous de ce qu’est le VIH ? Comment ce virus fonctionne-t-il dans le corps ?

Le VIH (virus de l’immunodéficience humaine) est un virus qui infecte les cellules du système immunitaire – les lymphocytes. Sa particularité est d’intégrer son matériel génétique dans le chromosome des cellules qu’il infecte. Le VIH est un lentivirus qui induit une dégradation lente du système immunitaire et conduit progressivement à la maladie du SIDA (syndrome d’immunodéficience acquise). L’organisme est alors vulnérable à de multiples infections opportunistes (toxoplasmose, pneumocystose, cryptococcose, etc.).

Les lymphocytes étant des cellules qui jouent un rôle extrêmement important dans le système immunitaire, ils sont toujours actifs. Cependant, dès qu’ils sont actifs, ils produisent le virus. La réplication du virus est donc continue.

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Les traitements antirétroviraux et leur association en trithérapie permettent uniquement de bloquer la multiplication du virus. Ces traitements – qui doivent être pris à vie – empêchent l’infection d’évoluer vers le SIDA mais n’éliminent pas les cellules infectées et donc éradiquent le virus. Les lymphocytes infectés entrent dans un état dormant et ne sont pas reconnus comme infectés, ils ne peuvent donc pas être éliminés. C’est l’obstacle majeur de cette infection. C’est aussi un frein à la vaccination thérapeutique.

C’est la raison pour laquelle il n’existe, à ce jour, aucun vaccin contre le SIDA ?

Ce virus déjoue continuellement les réponses immunitaires, il les contourne. Toutes les approches vaccinales qui ont été testées n’ont jusqu’à présent pas réussi à produire un vaccin efficace, y compris les vaccins contre les adénovirus (qui utilisent un virus vivant, mais rendu inoffensif, pour transporter une partie de l’ADN d’un autre virus, en l’occurrence le VIH, dans cellules pour déclencher une réponse immunitaire).

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