June 23, 2021

Rebecca Elson, l’astrophysicienne qui rime

Le livre. C’est vrai de certains destins comme les supernovae, ces étoiles géantes qui explosent en un éclair intense mais qui paradoxalement ne se voient qu’après leur disparition, tant leur lumière a mis tant de temps à nous parvenir. Ainsi l’astrophysicienne canadienne Rebecca Elson n’est réellement apparue dans le monde qu’en 2001, deux ans après sa mort d’un cancer à l’âge de 39 ans, grâce à la publication du seul et unique recueil de poèmes qu’elle a composé, Une responsabilité d’émerveiller. Vingt ans plus tard, il est enfin traduit en français, par Sika Fakambi, sous le titre Devant l’immense.

On ne saurait trop insister sur le fait que Rebecca Elson était une astrophysicienne rimante ou une poétesse comptant les étoiles, et cela n’a pas vraiment d’importance. Comme elle l’a expliqué dans un court texte autobiographique, Des pierres aux étoiles, science et poésie se sont mêlées dès le plus jeune âge. La jeune Rebecca écrivait des poèmes à l’arrière du camping-car où son père géologue transbahut le sien pour des expéditions estivales consacrées à la recherche d’anciennes plages préhistoriques ou à l’étude de tel ou tel glacier. À la maison, la science était comme une deuxième langue pour décrire le monde et la jeune fille s’imaginait parfois comme une primatologue comme Jane Goodall, une paléoanthropologue comme Louis Leakey ou une exploratrice océanique comme le commandant Cousteau.

Les pulsations du monde

Jusqu’à ce que le ciel lui tombe sur la tête et que Rebecca Elson se passionne pour l’astronomie. Mais le microcosme farouchement masculin de l’astrophysique qu’elle a découvert au prestigieux Institute for Advanced Studies de Princeton, New Jersey, décrit comme « Une forteresse d’hommes », l’a étouffée et son bol d’air lui est venu d’un club de poésie. Elle a fusionné ses deux amours, le rationnel et le poétique, dans les questions qui se posent face à la nuit et à l’infini. La star devient un être familier dans l’intimité de l’observatoire : « Elle est là, si près / Tu pourrais presque / Passer ta main / Sur son ventre / Sentir sa chaleur résiduelle / Ses longues courbes lentes / Chaque téton scintillant / Là où une planète craint. » “

Les poèmes de Rebecca Elson n’évoquent pas seulement le ciel. Elle scrute la nature comme, enfant, elle examinait les cailloux qu’elle ramassait pour son père ; il traque les pulsations du monde, dans les mauviettes des religieuses battant au vent ou dans le désir de pluie d’un arroyo sec ; il retranscrit les questions que se posent les enfants sur ce qui nous entoure ; elle se met à la place du cerf-volant (c’est peut-être lui “Qui s’amuse le plus”, Là-haut…). Epargnant les mots, mais précis, frisant parfois le haïku ou souvenir mori, car, malade, elle sait que sa mort rôde. Le dernier poème du recueil commence ainsi : « Parfois comme antidote / A la peur de la mort, / Je mange les étoiles. ” Non pas que les étoiles garantissent l’éternité, mais de se souvenir qu’elles ressuscitent en nous, nous, poussière d’étoile.

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