June 23, 2021

Un atlas des systèmes racinaires sauvés de l’oubli et disponible en ligne

C’est un trésor endormi, tapi dans un institut de botanique en Autriche. A Klagenfurt, précisément, au bord du lac Wörthersee. Heureusement, à l’automne 2006, il a été redécouvert par un chercheur néerlandais, Klaas Metselaar, spécialiste de la physique des sols. Qui décide, ébloui, de le rendre accessible à tous.

Alliant art et science, ce trésor rassemble une collection exceptionnelle. Il rassemble 1002 dessins à l’encre qui, à la plume savante et inspirée, représentent les systèmes racinaires de plantes d’Europe centrale, de Mongolie, de Namibie… Pour l’œil, une merveille. Pour la science, une anthologie dans laquelle puiser.

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Ce joyau est le résultat de quarante ans d’une quête assidue, presque obsessionnelle, commencée dans les années 1960. Quatre décennies de fouilles d’espèces de toutes sortes : plantes cultivées ou adventices, prairies, forêts, marécages ; arbustes alpins, orchidées sauvages, etc. Une variété d’autant plus admirable que cette collection est le fruit du travail de quatre chercheurs seulement. L’instigatrice de cette collection, Lore Kutschera (1917-2008), était une naturaliste autrichienne passionnée. « C’est une de mes héroïnes, confie Klaas Metselaar. Quand je l’ai rencontrée, elle avait presque 90 ans. Elle m’a emmené, avec une collègue, au sommet d’une montagne : c’est là qu’elle s’est assise pour décrire les racines de cet atlas, tout en contemplant la vallée. “ Une marque de liberté académique.

« Un travail de moine »

“Quand j’ai découvert cet atlas, j’ai haleté, poursuit le chercheur. Les dessins originaux m’ont étonné, encore plus quand j’ai réalisé le travail qu’ils représentaient. “ Les auteurs ont dû arracher laborieusement chaque extrémité de la racine, s’assurer qu’elle n’allait pas se casser, remonter jusqu’à sa base. Redescendez ensuite pour effacer tout le système. Et enfin, dessinez-le. « Un travail de moine, aussi ardu que de copier un manuscrit médiéval. ” Délicat? Pas pour ces amoureux des racines. Lore Kutschera a ainsi passé de nombreuses vacances à creuser. Quant à son collègue Edwin Lichtenegger, il passe de nombreuses soirées à encrer les croquis au crayon esquissés sur le terrain.

À l’époque, nous ne reconnaissions pas l’importance des systèmes racinaires. « Mais aujourd’hui, on découvre leur intérêt pour l’agriculture, note Thomas Kuyper, professeur à l’université de Wageningen aux Pays-Bas. Les polycultures, plus écologiques, sont valorisées. En jouant sur les systèmes racinaires des différentes espèces, nous pourrions diminuer la compétition entre elles, augmentant ainsi la productivité des plantes. “

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