June 24, 2021

“Les Rois du Yukon”, l’odyssée du saumon quinnat suivie de paddle

Le livre. Chinook. Royal. Deux mots pour désigner l’emblématique saumon d’Alaska, qui chaque été remonte le Yukon, long de 3 200 kilomètres, pour se reproduire et mourir dans la frayère où il est né. Le journaliste anglais Adam Weymouth, spécialiste des questions environnementales, a pagayé de la source de la rivière à 1200 mètres d’altitude jusqu’à l’embouchure de la mer de Béring pour étudier le monde de ces poissons et humains vivant de leur pêche ou de leur élevage.

Dévalant les rapides en pirogue, campant sur les berges avec la peur constante de croiser un ours, chavirant parfois et frissonnant souvent, l’auteur propose le récit captivant d’une expédition de plusieurs mois pour comprendre l’origine du déclin. un peu de saumon. Dès les premières lignes, le style rappelle celui des grands écrivains voyageurs. Les rappels scientifiques et historiques arrivent à point nommé pour que le lecteur puisse s’imprégner de la brousse, de la toundra, de l’ambiance des camps de pêche installés par les descendants des trappeurs russes, des orpailleurs, ou encore par les Tlingits, les Youpiks, les Athabascans… Les royal a « Depuis des milliers d’années, un lien s’est tissé entre les communautés qui vivent le long du Yukon », spécifie l’explorateur.

Le cours de la vie

Observation de la « montaison » du saumon, recensement des populations dépendantes du fleuve et étude des transformations environnementales se juxtaposent. Le lecteur est invité à suivre l’évolution de ce poisson « Prévu pour le voyage » – alevins, tacons, saumoneaux, adultes, parents – et pour comprendre son caractère exceptionnel – il fait partie des 0,5% des 30 000 espèces de poissons capables de survivre en eau douce comme en eau salée, et ses chances de retrouver son lieu de naissance sont de l’ordre de 0,1%. De ce destin extraordinaire, qui marqua jadis l’existence des indigènes, dépend l’écosystème du fleuve. Déjà, au début du XXe siècle, dit Weymouth, alors que la valeur marchande du quinnat explosait, de nombreuses voix se sont élevées contre l’implantation de conserveries sur les berges, relayées ensuite par les opposants à la surpêche et à la construction de barrages.

Inlassablement, l’auteur interroge les hommes et les femmes rencontrés à chaque étape. D’un ancien pêcheur convaincu que la capture de saumon devrait être interdite ” toujours “ aux responsables de l’usine de conditionnement et d’importation gérée par les indigènes, au directeur d’une écloserie ou aux Yupiks convaincus que « Les animaux se donnent d’eux-mêmes » pour le chasseur qui les respecte, l’histoire reflète un monde qui à son tour semble inviolable et menacé d’extinction. Dans cette région peu peuplée, où seuls 39 % des habitants sont autochtones, les chemins de vie se multiplient, révélant de grandes disparités. En recueillant ces témoignages, Weymouth dresse le portrait sociologique de l’Alaska – 1,8 million de km2 – acheté aux Russes par les Américains en 1867, qui y découvrirent du pétrole un siècle plus tard – plus de 16 milliards de barils extraits –, bouleversant l’économie et l’écologie de l’Etat.

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