June 22, 2021

Le retour gagnant du condor de Californie

ans notre monde rude, où l’on ne cesse d’abuser de la nature, voici enfin une belle histoire. Une belle histoire de conservation des espèces et une belle histoire de science. Quarante ans après avoir frôlé la disparition, le condor de Californie est de retour. Plus de 300 de ces oiseaux majestueux, d’une envergure de 2,90 mètres, le plus grand du continent nord-américain, volent à nouveau dans le ciel des États-Unis, et plus de 200 autres, élevés en captivité, s’apprêtent à les rejoindre. Une réussite emblématique des programmes de réintroduction actuellement menés dans le pays. Jeudi 13 mai 2021, le journal Biologie actuelle a ajouté une précision agréable : l’espèce semble être sortie génétiquement presque indemne de l’épreuve qu’elle a subie.

Le déclin du grand charognard semblait pourtant s’inscrire dans une histoire aussi ancienne que fatale. Longtemps présent en masse sur tout le territoire national, le cousin du condor des Andes avait subi un premier choc avec la disparition de la mégafaune américaine, il y a environ 10 000 ans. L’espèce s’était adaptée, rassemblée en Occident, puisant sa nourriture dans les carcasses de bétail et de gibier abandonnés par l’homme. Mais elle y avait laissé quelques plumes.

Lire aussi L’agonie du mammouth américain révélée par ses excréments

Au XIXe siècle, avec l’arrivée des pionniers, et surtout au XXe siècle, la chute s’accélère. Chasse, collecte d’œufs, utilisation d’appâts empoisonnés, fragmentation des aires de reproduction, la population s’effondre. En 1965, l’espèce a été officiellement classée en danger et protégée. Mais les braconniers continuent leur travail. Surtout, l’ingestion de grenaille de plomb provoque une terrible épidémie de saturnisme. En 1982, vingt-deux individus restaient en vie, dont deux en captivité. “Après de longues discussions, nous avons décidé de les capturer tous, déclare Cynthia Steiner, directrice adjointe du laboratoire de conservation génétique du zoo de San Diego. Heureusement, l’élevage en captivité a connu un succès remarquable, nous avons commencé à le réintroduire en 1992. » Et le condor passa l’obstacle.

Un tournant en termes d’évolution

Avec 525 oiseaux officiellement recensés début 2020, un important programme de protection qui se poursuit, une coopération établie avec des sociétés de chasse pour remplacer les munitions au plomb par du tungstène, l’espèce semble bel et bien sauvée. Mais dans quel état est-elle exactement ? C’était le défi de la recherche menée par une équipe internationale de neuf institutions, dont les universités de Californie à San Francisco (UCSF), Berkeley et le zoo de San Diego.

Il vous reste 33,05 % de cet article à lire. Le reste est réservé aux abonnés.

click here for more