August 5, 2021

“Covid-19, la course au vaccin”, sur Arte, explique comment les laboratoires ont développé un vaccin si rapidement

ARTE – MARDI 20 JUILLET À 20H50 – DOCUMENTAIRE

C’est un film d’actualité. Si la vaccination s’avère indispensable pour lutter contre la pandémie de Covid-19, elle répond à une question largement répandue : comment les laboratoires ont-ils réussi à mettre un vaccin sur le marché en si peu de temps ? Les caméras ont suivi le travail de cinq équipes scientifiques pendant quinze mois, au plus près, dans leurs laboratoires mais aussi à domicile. Leurs espoirs, leurs attentes, leurs doutes…

Tout commence en Chine. Le docteur George Fu Gao a reçu, dans la soirée du 30 décembre 2019, un courrier électronique l’informant de l’existence d’un virus pulmonaire, qu’il a identifié comme étant un coronavirus. Cela permet à son équipe de lancer immédiatement le séquençage, publié gratuitement le 10 janvier, lançant effectivement la course mondiale au vaccin. Le Dr Gao sera à l’origine du développement du vaccin Sinopharm.

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Au Royaume-Uni, le Jenner Institute d’Oxford suit la piste d’un vaccin à vecteur viral classique. La chercheuse irlandaise Teresa Lambe se souvient être allée devant son ordinateur sans même avoir pris le temps de s’habiller, en pyjama. Elle et sa collègue Katie Ewer seront à l’origine du développement de l’AstraZeneca.

L’ARN messager, une nouvelle technologie

Au National Institute of Health de Washington (États-Unis), le professeur Barney Graham et son assistante Kizzmekia Corbett repartent avec une longueur d’avance pour avoir étudié d’autres virus respiratoires. Mais leur vaccin Moderna sera retardé lors de la phase 3 des essais cliniques, en raison du manque de volontaires afro-américains, réticents à servir de « cobayes ».

A Mayence (Allemagne), Ugur Sahin, directeur de la société allemande BioNTech, s’associe au centre de recherche Pfizer de New York pour travailler sur l’ARN messager, une nouvelle technologie, qui nécessitera de nombreux tests, tous réalisés « Sans la moindre limite de ressources », apprécie Kathrin U. Jansen, vice-présidente de Pfizer, en charge de la recherche vaccinale.

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À Brisbane, en Australie, des chercheurs de l’Université du Queensland, dirigés par le Dr Keith Chappell, travaillent sur un vaccin protéique « Connu et maîtrisé », tant qu’il est stabilisé avec un minuscule fragment d’une protéine trouvée dans le VIH.

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Le rythme effréné porte ses fruits, puisque les premiers vaccins auront l’AMM un an après le début des recherches. Même si la pression sur les scientifiques est parfois insupportable, face au nombre croissant de décès – « Un fardeau trop lourd à porter », dit l’un d’eux.

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Alors que la réalisation peine à conclure sa démonstration pourtant très pédagogique sur les bienfaits de la vaccination, le téléspectateur notera l’absence du vaccin russe Spoutnik dans cette production anglo-saxonne. Il se souvient peut-être que, selon le Dr Graham, « Chaque fois que nous parvenons à convaincre 1000 personnes de se faire vacciner, nous sauvons 10 vies. »

Covid-19, la course aux vaccins, par Catherine Galé (RU-UE, 2021, 91 min). Sur Arte.tv jusqu’au 17 septembre.