July 29, 2021

« Benedetta » de Paul Verhoeven – Date limite

Toujours le mauvais garçon même dans ses années 80, réalisateur Paul Verhoeven remue la casserole et augmente la chaleur jusqu’au point d’ébullition dans Benedetta, un mélange médiéval de ferveur religieuse, de sexe lesbien illicite dans un couvent, de politique de l’église catholique et – pour ajouter une touche contemporaine – un fléau qui balaie le pays. Tourné il y a trois étés en Toscane et retardé dans sa festival du film de Cannes première d’un an en raison de l’annulation de l’édition 2020, le film, comme tout le travail du réalisateur, est sauvage, intelligent, palpitant, provocateur et vibrant de vie. Cecil B. DeMille serait indigné, tandis que Ken Russell serait follement jaloux.

Les adeptes de Verhoeven se souviendront que, contrairement à sa réputation de grivois, il a sorti un livre savant en 2008 intitulé Jésus de Nazareth, qui était généralement salué comme une enquête approfondie et intelligente sur la vie et les pensées de Jésus. Lorsqu’il a décidé de ne pas poursuivre cela en tant que film, il a tourné son attention vers ce projet, basé sur un livre de non-fiction de 1986 de Judith C. Brown, Actes impudiques : la vie d’une nonne lesbienne dans l’Italie de la Renaissance.

Renouant avec le scénariste David Birke, qui a écrit le formidable précédent film du réalisateur, Elle, Verhoeven appuie une fois de plus sur tous les boutons qui vont titiller, provoquer, exciter, offenser et – une qualité qu’il a maintenue au fil des décennies – mélanger des vanités impudentes et scandaleuses avec une intelligence sérieuse.

Situé en Toscane à la fin des années 1600 (il a été tourné principalement dans la région de Montepulciano), le film établit immédiatement que ce ne sera pas un regard droit et respectueux sur la vie de couvent. Le couvent est supervisé par l’abbesse vieillissante Felicita (Charlotte Rampling) et c’est un établissement prestigieux et exclusif qui n’admet que trois nouveaux postulants par an. Prenez ça, Smith et Barnard.

« Votre plus grand ennemi, c’est votre corps », insiste l’abbesse auprès de ses ouailles, une position couplée à un édit parallèle : « L’intelligence peut être dangereuse.

Une jeune femme qui aura clairement des problèmes avec cette attitude est Sœur Benedetta (Virginie efira), dont la curiosité et la disposition générale brillante semblent en contradiction avec sa position au couvent, même si sa foi est incontestée. Les bases de la vie de couvent sont amplement dépeintes de manière instructive, y compris divers détails au sujet desquels vous auriez pu être curieux mais craignant de paraître impertinent. Verhoeven a anticipé votre intérêt.

Lorsqu’une autre postulante arrive, celle qui s’appellera Sœur Bartolomea (Daphne Patakia), les ennuis semblent s’ensuivre. Elle parle d’une manière vulgaire et introduit des éléments fâcheux dans la vie de couvent qui déclenchent avant longtemps des comportements comme ceux que les enfants catholiques auraient pu plaisanter ou imaginer depuis longtemps, mais qui, bien sûr, n’ont jamais été reproduits dans quelque chose qui ressemble à un film grand public.

Pour être clair, il y a le sexe, et en abondance. Certains d’entre eux peuvent aller au-dessus – ou en dessous – et il y a des éléments qui apparaîtront sans aucun doute au-dessus de la ligne et peut-être exploiteurs. La nudité abonde, mais ce ne serait pas un film de Verhoeven sans elle. Mais en même temps, le réalisateur a longtemps habité ce royaume décomplexé et sait bien mélanger le sérieux et la provocation avec l’humour et l’outrage conscient. Quand on voit un jouet sexuel qu’une religieuse a caché, tout le public cannois s’est moqué de l’audace de Verhoeven, et non de l’audace.

Pourtant, il s’agit de choses sérieuses dans l’âme, une histoire de politique ecclésiastique plus que tout, et les problèmes en jeu deviennent vraiment graves avec l’arrivée à la fois de la peste et de Le Nonce (Lambert Wilson), un haut-fond de l’église qui a l’intention de nettoyer la maison des actes sales qui auraient eu lieu au couvent. La doctrine de l’Église et les lectures des Écritures peuvent toujours être déformées pour s’adapter à l’occasion et Le Nonce est un habile praticien de l’interprétation des édits bibliques à ses propres fins.

Mais vient ensuite la peste, qui n’exempte aucune classe ni hiérarchie de sa dévastation. Tout comme les cinéastes ont pu être frustrés au cours des deux dernières années par la non-sortie du film, les images alarmantes de la peste dans l’acte final joueront avec une résonance beaucoup plus grande pour les téléspectateurs du monde entier à la suite du virus Covid. Par inadvertance et malheureusement pour nous tous, Benedetta est devenu un film de ce moment.