June 22, 2021

En Californie, “l’épidémie d’incendie” devient un problème de santé publique

En 2020, la Californie a été confrontée à cinq des six plus grands incendies de son histoire. Un signal d’alarme autant qu’un traumatisme, dans un Etat habitué à sa témérité dorée. Cette année, à l’approche de l’été, les responsables californiens sont déjà sur leurs gardes. Le 7 mai, la première « alerte rouge » contre le danger d’incendie a été déclarée en Californie du Nord. Il s’ensuit un constat : la sécheresse est de retour.

Les hydrologues, qui mesureront chaque année solennellement l’enneigement du 1est avril dans la Sierra Nevada, est revenu avec une mauvaise nouvelle : la « manteau neigeux » n’était que de 60 % de la moyenne habituelle. Six semaines plus tard, ce manteau neigeux qui alimente les rivières ne représente que 6 % de cette moyenne. Les réservoirs sont à moitié vides. La Californie était sortie d’une période de trois ans de sécheresse historique en 2017, elle est déjà de retour.

Le 10 mai, le gouverneur Gavin Newsom a déclaré l’état d’urgence dans 41 des 58 comtés de l’État, une décision qui permet à ses départements de rationner l’eau et de définir des priorités – les agriculteurs ? poisson? – dans sa diffusion.

Zones urbaines touchées

Les conditions météorologiques sont inquiétantes mais quelque chose a changé. Le Golden State se rend compte qu’un point de non-retour a été atteint, des politiciens aux PDG des compagnies d’assurance ; de la société civile aux entrepreneurs, victimes de coupures de courant préventives censées empêcher les incendies de se déclarer sous les lignes électriques.

La cinquième économie mondiale n’a pas le choix : les incendies sont devenus une crise, non seulement pour la gestion des forêts, mais aussi pour la santé publique. Selon le chercheur Michael Wara du Woods Institute for the Environment de l’Université de Stanford, quelque 3 000 personnes âgées sont décédées à l’été 2020 en raison de la détérioration de la qualité de l’air. « Le point central de la nouvelle réflexion sur les incendies est que ce n’est plus un problème qui concerne les zones rurales mais un énorme problème de santé publique dans les zones urbaines », il explique.

Le gouverneur Newsom a décidé de consacrer 536 millions de dollars (440 millions d’euros) à la lutte contre les incendies, soit le double du budget habituel

Tout le monde se souvient du nuage orange qui a fait ressembler San Francisco à un film de science-fiction en septembre 2020. La qualité de l’air est classée nocive depuis plus d’un mois dans la baie.

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