July 28, 2021

Jeff Bezos part dans l’espace, emmène une femme qui attend ce voyage depuis 60 ans mais s’en va sans pilote. Voir en direct 600 secondes d’historique

Le milliardaire américain Jeff Bezos se lance ce mardi dans une nouvelle aventure exploratoire, non des possibilités d’expansion de son gigantesque commerce de détail, mais de l’espace. Un peu après 14 heures au Portugal continental, la première fois prévue, Bezos décolle d’une base spatiale à Van Horn, dans le désert du Texas, pour le premier vol non piloté dans l’espace.

La fusée “New Shepard”, du nom de l’astronaute américain Alan Shepard, est l’atout le plus précieux de Blue Origin, la société que Bezos a fondée en 2000 avec l’intention d’un jour (ce mardi est ce jour-là) pour commencer à explorer ce qui est au-delà de notre atmosphère.

Il est en développement depuis plus de dix ans. Avant que le vol ne tire à trois fois la vitesse du son, avec des personnes à l’intérieur, la fusée a été testée 15 fois sans personne.

Le voyage sera, pour l’instant, suborbital, jusqu’à un maximum de 100 kilomètres de la surface de la Terre. Entre le décollage et l’atterrissage, cela ne devrait pas prendre plus de 11 minutes. Ce n’est que de 660 secondes, mais cela servira à montrer au monde (ou pas) que Blue Origin est capable de commencer à effectuer fréquemment des vols touristiques vers l’espace.

La compagnie a peut-être même déjà une liste de futurs clients : plus de six mille personnes de 143 pays se sont inscrites aux enchères pour acheter un billet pour ce vol inaugural. Le gagnant de l’enchère de 28 millions de dollars (24 millions d’euros), mais a renoncé à voler mardi et a vendu le billet au père du jeune Néerlandais Oliver Daemen, 18 ans, qui deviendra le plus jeune partant dans l’espace.

Sur la fusée, en plus de ce jeune homme, Bezos aura la compagnie de son frère Mark et Wally Funk, un ancien pilote de 82 ans, l’une des femmes qui, dans les années 60, ont été formées et préparées à un éventuel voyage dans l’espace. Pour elles, cela ne s’est jamais produit, puisque la plupart des cours techniques qui leur permettaient de conduire une fusée étaient encore fermés aux femmes. Désormais, Funk sera la personne la plus âgée à aller dans l’espace, battant le précédent record de John Glenn, qui avait voyagé à l’âge de 77 ans.

Funk n’a jamais abandonné le rêve d’aller dans l’espace et ce mardi, si tout va bien, il pourra voir le globe depuis une fenêtre, plus ou moins comme on voit la lune, mais beaucoup plus près, et ressentir la sensation de microgravité pendant trois ou quatre minutes.

Il n’y a pas de pilote dans le vol, tout est contrôlé par le bas, par Logiciel informatique spécialisée. La capsule de passagers se libérera du « vaisseau mère » et planera près de la ligne dite de Kármán, utilisée pour définir la frontière entre l’atmosphère terrestre et l’espace extra-atmosphérique.

A 20 ans, Wally Funk conduisait déjà. C’est à cette époque qu’il entendit parler du projet Mercury 13, un groupe de femmes que la NASA a « étudié » afin de mieux comprendre leur capacité à les emmener dans l’espace. C’est également au début des années 1960 que l’aviateur Jerrie Coob s’est porté volontaire pour subir ces tests spéciaux afin de déterminer si un corps humain peut résister à l’effort d’un vol spatial.

“Son objectif était non seulement d’essayer de faire ces tests le mieux possible, mais mieux que n’importe quel humain qui l’avait précédée”, a déclaré la journaliste scientifique Sue Nelson, qui a ensuite voyagé avec Funk pour écrire le livre, au site d’information Space. son livre “La course pour l’espace de Wally Funk”. “Elle est extrêmement motivée et compétitive, le prototype typique des premiers astronautes, a toutes les caractéristiques qui la font entrer dans le moule de ces premiers astronautes”, a déclaré l’auteur.

“La vérité est que Funk et les 12 autres femmes qui ont réussi les tests ont aussi bien ou mieux réussi que les hommes qui sont devenus des astronautes après la fin du programme Mercury 7”, a déclaré le conservateur du Smithsonian Museum à la même publication. Aviation et espace, Margaret Weitekamp.

Funk s’est inscrit à la NASA, en vain. « J’ai parlé à la NASA quatre fois et j’ai dit : « Je veux devenir astronaute. Mais personne ne m’a attrapé », a déclaré Funk dans la vidéo publiée pour annoncer son vol. “Je n’ai jamais pensé que je pourrais y aller dans cette vie.”

Elle est ensuite devenue la première inspectrice de la Federal Aviation Administration et la première inspectrice de la sécurité aérienne à la National Administration for Transport Safety. Cela représente plus de 19 000 heures de vol enregistrées. S’il fallait un pilote pour ce voyage, ce pourrait bien être Funk.

Ce voyage ne se fera pas sans critiques. Le fondateur d’Amazon, qui a quitté la présidence du PDG il y a deux semaines, a dû écouter et lire beaucoup de gens proposant d’autres utilisations plus terrestres pour ses milliards. Bezos pense cependant que ce voyage peut contribuer à rendre notre planète plus habitable à l’avenir.

“Nous construisons une route vers l’espace et développons des technologies incroyables qui pourraient résoudre des problèmes ici sur Terre”, a déclaré le millionnaire à CNN avant le vol. « Toute l’industrie polluante quittera la Terre, et la Terre ne sera plus qu’une zone résidentielle », a-t-il prédit avec prévoyance.

Le pilote historique Wally Funk, qui a finalement obtenu un billet pour voir la terre de loin, car les femmes ne pouvaient pas être des pilotes de l’espace à sa hauteur

marque ralston/getty images

« Je suis excité mais pas anxieux. On verra ce que je ressens quand je suis attaché à la chaise. Nous sommes prêts et le véhicule est prêt. Cette équipe est incroyable, je me sens bien et je pense que mes compagnons de voyage le sont aussi », a déclaré Bezos dans une interview à Fox Business Network, lundi.

Le premier voyage touristique spatial de Blue Origin survient neuf jours après le voyage inaugural de Virgin Gallactic, où il a suivi le multimillionnaire britannique Richard Branson. Le premier vol habité de Blue Origin est prévu pour le jour 52 ans après l’arrivée des deux premiers humains à la surface de la Lune : Neil Armstrong et Buzz Aldrin, en 1969.