June 25, 2021

La grande vadrouille d’un troupeau d’éléphants à travers la Chine

« Un, deux, un, deux, un, deuxLa patrouille d’éléphants avance lourdement, sa trompe en avant, les oreilles au vent… » On ne sait pas vraiment s’ils avancent en suivant ce refrain tiré du Le livre de la jungle Les studios Disney ou même s’ils ont une réclamation, mais depuis mercredi 2 juin, un troupeau de 15 éléphants d’Asie (Le plus gros éléphant à ne pas confondre avec Loxodonta africana, l’éléphant de savane et Loxodonta cyclotis, l’éléphant de forêt d’Afrique) parcourt la périphérie de Kunming, une ville de près de 8 millions d’habitants et la capitale de la province du Yunnan dans le sud de la Chine. Ils se trouvent à environ 500 kilomètres de leur dernière demeure connue, la réserve naturelle de Mengyangzi, dans la préfecture autonome de Xishuangbanna, au cœur de la province du Yunnan.

Le troupeau n’a encore fait de mal à personne, mais les autorités chinoises ont pris les devants. A Kunming et dans la ville voisine de Yuxi, 675 policiers ont été déployés, accompagnés d’une soixantaine de véhicules d’urgence, appuyés par une dizaine de drones de surveillance, a rapporté le Poste du matin du sud de la Chine (SCMP) le 2 juin. Ils ont également demandé aux habitants de Kunming d’éviter de laisser traîner de la nourriture dans leur jardin.

Voyage commencé en 2020

Car ces pachydermes ne doivent pas être pris à la légère. Selon l’agence de presse New China, entre 2011 et 2019, plus de 4 600 accidents impliquant des éléphants d’Asie ont eu lieu au Xishuangbanna : plus de 8 000 hectares de cultures ont été détruits, et ils auraient causé plus de 100 millions de yuans de dégâts (environ 12 millions d’euros) et, surtout, tué une cinquantaine de personnes. Et, depuis quarante jours, la petite troupe qui a fait la beauté de la réserve de Mengyangzi est accusée d’avoir « Détruit 55,7 hectares de cultures, causant des pertes estimées à 6,8 millions de yuans », disent les autorités du Yunnan, citées par le SCMP.

Le troupeau d'éléphants d'Asie photographié dans une rue d'Eshan, dans la province du Yunnan, en Chine, le 27 mai 2021.

Becky Shu Chen, consultante de la Zoological Society of London qui a étudié l’interaction éléphant-humain et travaille avec le spécialiste des éléphants de la réserve de Xishuangbanna Ahimsa Campos-Arceiz, parle de leur incroyable voyage. « Ils ont commencé à quitter la réserve naturelle et à se diriger vers le nord en mars 2020 et sont arrivés dans le comté de Mojiang.. C’est ici qu’un bébé éléphant est né, en décembre. Ils y sont restés quatre mois. Puis le troupeau a repris sa route vers le nord en avril », elle explique à Monde. A noter que les éléphants sont partis à 17 ans, mais que deux d’entre eux ont fait demi-tour.

Ces dernières semaines, leur épopée a enflammé les réseaux sociaux chinois, où les commentaires humoristiques abondent, note le Poste du matin du sud de la Chine : « Ils veulent probablement assister à la réunion de la Conférence des Nations Unies sur la biodiversité à Kunming », a écrit un commentateur sur le réseau social Weibo. Becky Shu Chen ajoute que la population a donné un surnom à cette troupe. “Ils appellent ça ‘petit nez cassé’ [小断鼻, en chinois, mot-clé repris sur Weibo pour les désigner], car l’un des bébés éléphants a perdu une partie de sa trompe. “

Les humains empiètent sur le domaine des éléphants…

Il n’existe actuellement aucune explication scientifique solide pour expliquer ce déplacement sur plusieurs centaines de kilomètres. “Il n’est pas rare que les éléphants errent en dehors de leurs réserves et occupent lentement de nouvelles zones, mais ce troupeau particulier est surprenant”, continue Becky Shu Chen. Ainsi, en janvier 2018, un éléphant isolé parti en vadrouille, traversant un poste frontière pour se rendre à Luang Namtha, au Laos, avant de retourner en Chine, confirme le SCMP.

Préparation d'un drone pour surveiller un troupeau d'éléphants, comté d'Eshan, 29 mai 2021.
Le troupeau d'éléphants d'Asie photographié dans le comté d'Eshan, en Chine, le 28 mai 2021.

Le chercheur émet néanmoins quelques hypothèses : les éléphants d’Asie sont une espèce qui habite principalement l’Asie du Sud et du Sud-Est et sont considérés comme en voie de disparition. À ce titre, ils figurent sur la liste rouge des espèces menacées de l’Union internationale pour la conservation de la nature depuis 1986.

En Chine où ils sont strictement protégés, ils sont environ 300, principalement dans le sud du Yunnan. Ils vivent dans d’immenses réserves dans lesquelles ils se déplacent à volonté à la recherche de nourriture et au gré des saisons. « Mais l’augmentation de la déforestation depuis les années 1980, pour faire place aux terres agricoles et principalement aux plantations d’hévéas, a entraîné une réduction et un morcellement de leur domaine. Maintenant, ils se déplacent à travers des zones agricoles peuplées », ajoute le chercheur.

… qui les remboursent

Selon elle, les éléphants d’Asie se sont adaptés à ce changement de leur environnement. À mesure que leur population augmente et que leurs besoins alimentaires augmentent, ils élargissent leur aire de répartition : « L’expansion des terres agricoles et des plantations sur leur territoire équivaut, pour eux, à la découverte d’une immense confiserie dans laquelle ils savent qu’ils trouveront d’énormes quantités de nourriture facilement accessible. “

Becky Shu Chen rappelle néanmoins quelques évidences : « Nous conseillons aux personnes qui ne les connaissent pas de leur laisser de l’espace et de ne pas les approcher : ce sont des animaux sauvages et ils peuvent être dangereux, surtout lorsqu’ils sont accompagnés de jeunes. Nous conseillons également aux autorités d’allouer plus de ressources et d’attention aux communautés qui vivent à côté d’elles, afin qu’elles puissent coexister en toute sécurité. ” Mais, pour elle, le parcours des « petits nez cassés » « Nécessitera une enquête plus approfondie ».

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